화요일, 1월 18, 2022
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미국에 사는 우리, 왜 영어를 배워야할까?

콜로라도의 광활하고 아름다운 자연, 질높은 교육, 그리고 다양한 경제활동의 기회들로 인해, 덴버 메트로 지역을 중심으로 콜로라도는 점점더 이민자가 늘어나며 다문화와 국제적인 향상을 띠며 빠르게 발전하고있다. 현재 콜로라도주의 이민자의 수는 346,700 으로 (2018년 인구조사, 그리고 비합법적인 경우를 뺀수), 전체 인구중의 12 퍼센트가 덴버메트로 지역에 살고있다. 이는, 열명중의 한명은 이민자이며, 다른 열명중의 한명은 시민권자로 이민자의 부모에게서 태어난 사람이라는 것을 말해준다.


미국으로 이민을 오면서 가장 먼저 부딪히는 현실적인 문제중의 하나는 언어장벽일 것이다. 이것은 한국인뿐만이 아닌, 다른 여러 이민자들의 공통적인 이슈이기도 할 것이다. 이 언어장벽의 잠재적인 스트레스는 생각보다 훨씬 심하게 우리의 일상을 침범할 수 있다. 그 중에서, 전에는 그래도 영어를 어느정도 한다고 자부했었는데, 실제로 와보니 회의가 밀려오고 자신이 작아지거나 초라해진다는 느낌을 받은분들도 많으리라 생각된다.


우선, 영어가 이민자들에게 직접적으로 미치는 영향에는 어떤것들이 있을까? 영어에 능숙하지 못한 이들에겐 미국인들과 매일 대화하고 본인의 뜻을 정확히 전달하는데 어려움을 겪고 또한 그것이 거주하고 있는 커뮤니티에서 언어장벽의 담을 만들어내며, 그로인해 이민자들에 대한 네이티브의 부정적인 선입견이나 태도에 영향을 주기도 한다. 그뿐만 아니라, 영어를 배우고 잘하는 것이 고등교육을 받는 기회를 주기도 하며, 더 나은 수입, 원활한 사회적 동화, 그리고 정신건강에 첨예하게 관여되는 것으로 나타났다. 더 나아가서 시민권 시험에도 영어의 능력이 많이 요구되고 있는 현실이다. 필자는 많은 한국인들이 영어의 스트레스를 실감하며 살고는 있지만, 막상 영어를 힘써 배우고 향샹시키기보단 한국인들의 커뮤니티에서 안주하며 살며 먹고 사는데 지장만 없으면 괜찮다는 마음가짐을 가진 분들도 많이 보았다.


그러면 이민자들이 영어를 배우는 것이 왜 중요할까?
영어회화의 실력이 미국생활의 질향상과 함께 더 나은 기회의 길을 열어 주기 때문이다. 또한, 영어를 잘함으로 한인 커뮤니티의 위상이 증대되고, 또 그것이 주류사회로 나가는 것의 필수조건이기 때문이다. 직장을 잡는것, 교육을 받는것, 적절한 건강보험을 찾고 혜택을 받는것, 병원에 가서 치료를 받는것, 집을 사거나 파는것, 그리고 매일 쓰는 생활영어등 이 모든것이 영어실력을 늘림으로 더욱 평등한 기회를 보장받고 더 많은 기회를 잡을 수 있게 된다.


그동안 많은 이들에게 영어를 가르치고 영어의 필요성을 강조해오면서, 필자가 그동안 제일 많이 들었던 질문중의 하나는 어떻게 하면 빨리 영어를 잘할 수 있는가이다. 한국인들의 특유한 빨리빨리 습성이라고나 할까? 물론 칼리지 및 대학교 부설 어학원이나 전문 어학원등에서 영어를 배우는 방법도 있지만, 나에게 가장 적합한 프로그램을 찾는것이 가장 현명한 방법임을 알려주고 싶다. 하지만, 가장 중요한 것은 그 프로그램과 별도로 개인의 공부와 노력이 뒷받침되야 한다는 것이다. 한국에서 미국으로 영어연수오는 사람들 중에 ESL 학원이나 어학당에 다닌다해도 미국인과 자유로이, 정확한 영어로 회화를 할 수 있는 실력이 모두 다 느는 것은 아니질 않는가? 별도로 하는 개인의 노력이 얼마나 중요한지는 더이상 강조할 수 없다. 기본적인 필수 단어들, 적절한 구와 절들의 암기, 관용적인 표현들의 사용, 그리고 발음교정과 반복되는 연습, 이런것들이 쌓이고 쌓여서 가능해진다. 영어공부에는 특별한 지름길이나 왕도는 없다고본다. 얼마나 관심을 가지고 열심히 하느냐에 따라 판가름이 나는 것이다. 이 나이에 배우면 뭘 얼마나 배우고 잘 할 수 있겠냐는 부정적인 말들을 하는 분들도 많다. 결코 아니다. 안 해서 못하는 것이다. 하면된다. 필자는 여기 사는 모든 한인들이 영어를 열심히하고 잘함으로 이 미국사회에서 목소리도 내고 주류사회와 활발한 관계를 형성하며 살았으면 하는 작은 바램에서 이 글을 쓴다.

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이영란 교사
Renee (이영란) University of Denver, Denver, CO - Master of Liberal Studies in International Studies Regis University, Denver, CO - Certificate in Educational Leadership, Principal Licensure 전 콜로라도 공립, 사립 중학교, 고등학교 사회과목, 프랑스어 교사(2004년부터)
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