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덴버 학생 노숙자 위기의 현황과 대책…10,000여 명의 학생들이 노숙 상태 경험

존스턴 시장 “첫 임기 내 노숙 종식을 위한 새로운 계획 및 전략 마련할 것

덴버 메트로 지역에서 지난 한 해 동안 30,000명 이상이 노숙자 서비스를 이용했으며, 그 중 거의 10,000명의 학생이 노숙 상태를 경험했다는 보고서가 발표됐다.

지난 주 덴버 메트로 홈리스 이니셔티브가 발표한 2023년 ‘홈리스 현황 보고서’에 따르면, 100개 이상의 지역 제공자로부터 노숙자 서비스를 이용한 사람은 총 30,409명이었다. 이 새로운 보고서는 홈리스 관리 정보 시스템(HMIS)을 포함한 여러 출처의 정보에 기반을 두고 있으며, HMIS는 2022년 7월 1일부터 2023년 6월 30일까지 아담스, 아라파호, 볼더, 브룸필드, 데버, 더글러스, 제퍼슨 카운티의 노숙자 및 서비스 제공자 정보를 추적하여 이같은 결과를 발표했다.

여기서 주목할 점은 2021년과 2022년 학년도에 입학한 덴버 지역 공립학교 학생들 중 노숙 상태를 경험한 학생이 9,820명이었다는 점이다.

메트로 데버 홈리스 이니셔티브는 2023년 1월 30일에 보호소 안팎에서 노숙 생활을 겪는 학생들이 9,065명인 것으로 집계되었으며, 이 수치는 “친구, 가족과 함께 머무르거나 모텔에 머무는 사람들을 포함하지 않는다”고 밝혔다.

보고서에 따르면, 노숙 상태에 이르는 원인은 단일하지 않으며 다양한 복합적 요인들이 관련되어 있다고 설명했다. 특히, 서비스를 이용하는 사람들 중에서 남성이 여성보다 많고 흑인, 혼혈, 아메리칸 인디언 또는 알래스카 원주민, 네이티브 하와이언, 태평양 섬 주민 등 소수 민족등이 많으며, 무주택 상태에 살고 있는 비율이 상대적으로 높은것으로 나타났다. 이러한 불균형이 개인적 실패의 결과가 아니라, 오랜 기간에 걸친 체계적인 인종차별과 불평등이 노숙 문제의 주요 원인이라고 보고서는 강조했다.

노숙의 원인과 구체적인 경로에 관한 조사에서, 응답자들은 여러 가지 옵션을 선택할 수 있었는데 이 중 사회적인 관계, 가족 분열, 가정 내 학대나 폭력이 노숙 사례의 51%에 해당되었다.

경제적 요인도 중요한 역할을 했다. 낮은 임금, 높은 생활비, 저렴한 주택 부족이 노숙자 위기에 큰 영향을 미치고 있었다. 실제로, 임대료나 모기지 납부 불능, 일자리 상실, 일자리 찾기 어려움, 정식 또는 비정식 퇴거 등 경제적 문제가 81%의 사람들이 노숙 상태에 이르는 주된 원인으로 꼽혔다.

마지막으로, 보고서는 콜로라도로 이주한 후 곧바로 노숙 상태가 되는 사람들이 많지 않다고 밝히며, 무주택 상태에 처한 대다수의 사람들은 이전에 콜로라도에서 주택을 가지고 살았던 것으로 나타났다. 이는 노숙자 문제에 대한 잘못된 인식을 바로잡고, 보다 정확한 이해와 대응을 강조하는 부분이기도 하다.

하지만 앞으로 몇 달 안에 관련 데이터가 나올 예정이다. 메트로 데버 홈리스 이니셔티브는 1월 23일에 연례 지점별 집계를 실시할 예정이지만, 대피소 및 노숙 형태의 노숙자 수를 보여주는 데이터는 몇 달 후에나 나올 것이다.

지난해 첫 임기를 맡은 마이크 존스턴 덴버 시장은 노숙을 종식시키겠다고 약속했으며, 필요한 60,000개가 넘는 유닛 중 소수에 불과한 연간 3,000개의 소득 제한 주택을 건설하거나 찾을 계획이라고 밝혔다. 존스턴이 취임 첫 6개월 동안 거리에 살던 사람들 중 얼마나 많은 사람이 대피소를 찾았는지 노숙자 수를 실시간으로 파악하기 어렵지만, 덴버시 정부는 도심 외부의 캠프 해체를 위해 최선을 다할 것이라고 밝혔다.

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