토요일, 12월 9, 2023
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덴버 공립학교, 학생 수 부족으로 빠르면 내년 초부터 학교 10곳 폐교 추진

인구 이동과 젠트리피케이션 현상으로 인한 폐교, 유색인종 학부모들 불만 증폭

콜로라도 주에서 가장 큰 학군인 덴버 공립학교(DPS, Denver Public Schools)가 지난 몇 년간 꾸준히 학생 등록 수가 감소함에 따라 이르면 내년에 시내 전역에 있는 학교들 중 약 10곳의 초등학교와 중학교를 폐쇄할 계획을 검토 중인 것으로 드러났다. 지난 주 콜로라도 교육 위원회 위원들은 이러한 권고안이 덴버 시 내 학교들의 학생 수와 분포도를 적절히 조정하고 분배하는 데 도움이 될 뿐만 아니라 학생들이 좀 더 균형 잡힌 교육을 받을 수 있도록 할 것이라는 점에 입을 모으고 있다. 또한 덴버 공립학교가 학군 전체의 인력 수요를 더 유연성있게 해결할 수 있을 것이라는 기대도 낮지 않다.

덴버 공립학교는 현재 초등학교 1개교, K-8 학교 1개교, 중학교 1개교를 폐쇄하는 방안을 추진중인데, 만약 선출직 교육 위원회가 이 권고를 따르기로 결정하면 이후 폐교된 학교에 등록 되어있던 학생들이 어느 학교로 전학할 것인지가 결정될 예정이다. 덴버 공립학교 측은 10개의 학교들이 폐교된 이후 학생들의 교육 환경에 대한 후폭풍이 크지 않도록 학생들과 교사들의 편의를 최대한 배려하겠다는 입장이다.

다음은 다가오는 2023-24 학기 동안 폐교가 권고될 학교들의 목록이다.

– Columbian Elementary

– Palmer Elementary

– Mathematics and Science Leadership Academy

– Schmitt Elementary

– Eagleton Elementary

– Fairview Elementary

– Colfax Elementary

– International Academy of Denver at Harrington

– Denver Discovery School

– Whittier K-8

현재 미국 전역의 K-12 학교들은 등록하는 학생들의 수가 줄어들고 있는데, 이 추세는 학교에 재학 중인 학생들의 수에 따라 교육 관련 자금이 비등하게 지원되게끔 하면서 콜로라도 일부 지역의 학군들에도 재정적으로 타격을 주고 있다. 불과 작년인 2021년 가을, K-12 학군의 학생 수는 855,482명으로 1,174명 감소했다.

덴버 공립학교의 학생 등록 수는 2019년에 정점을 찍었으나 그 해 가을부터 작년 가을까지 약 3,600명의 학생들이 감소했다. 게다가 지난 5년 동안 이 지역의 초등학교와 중학교의 학생 등록 수가 6,000명 이상 급감했고, 이로 인해 덴버 공립학교는 연간 6,100만 달러의 손실을 감수해야 했다. 또한 덴버 공립학교는 향후 4년 동안 약 3,000명 정도의 초등학생들과 중학생들의 추가 입학 감소를 예상하고 있으며 이는 학교 자금 3,600만 달러의 손실을 초래하게 된다.

이르면 다음 달 주에서 두 번째로 큰 지역인 제프코 공립학교(Jeffco Public Schools)를 감독하는 교육 이사회 또한 16개 초등학교의 휴교 여부에 대해 투표할 예정이라고 한다. 만약 이 결정이 승인되면 약 2,400명 이상의 학생들과 약 400명의 정규직 직원들이 교육 환경 악화 또는 기별없는 이직이라는 치명적인 영향을 받게 된다.

인구 이동과 출산율 저하를 포함하여 콜로라도 내 학생 등록 수 감소에는 여러가지 원인들이 있다. 특히 덴버에서 빠른 속도로 증가하는 젠트리피케이션(Gentrification) 현상, 즉 중하류층에 생활하는 도심 인근의 낙후 지역에 상류층의 주거 지역이나 고급 상업가가 새롭게 형성되어 본래 거주하던 원주민이 밀려나는 사회의 불균형이 대표적인 원인으로 꼽힌다. 따라서 덴버 시의 많은 유색인종들은 폐교령이 유색인종 학생들에게 불균형적으로 부정적인 영향을 미칠 것이라고 우려하고 있다.

한편 덴버 공립학교는 교내 직원들과 학생들이 무사히 새 학교로 이동할 수 있도록 최선을 다하겠다는 입장을 밝혔으나 구체적인 일정과 방법은 언급하지 않았다.

조예원 기자
고려대학교 국제학 BA · 고려대학교 언론학 BA · 덴버대학교 국제안보학 MA

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